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长期停留太空环境影响基因?

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摘要:外太空总是令人心神向往,这也是为何现在有那么多企业前仆后继的希望前往太空发展,只是除了火箭发射的危险性必须克服之外,美国太空总署(NASA)一项长期研究显示,太空环境对人体基因的影响可能也还得深入进行探索...
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外太空总是令人心神向往,这也是为何现在有那么多企业前仆后继的希望前往太空发展,只是除了火箭发射的危险性必须克服之外,美国太空总署(NASA)一项长期研究显示,太空环境对人体基因的影响可能也还得深入进行探索。

Mark Kelly 和 Scott Kelly 是美国知名的“宇宙兄弟”,由于抱持着相同对太空探索的热情,他们都成了宇航员,其中 Mark 参与 4 次太空任务后,于 2011 年宣布退休,Scott 则是在 2016 年才宣布退休。

由于 Mark 参与的多是属于运送物资及实验的短程任务,他在太空整体停留的时间大约只有 54 天又 2 小时,相较之下,Scott 因为参与多次长期停留任务,他在太空整体停留时间高达 520 天,其中还有连续将近一整年的时间都未曾返回地球。

Mark 和 Scott 是同卵双胞胎,这意味着他们有几乎相同的 DNA,考量到双方在太空停留时间的差异,这也为 NASA 提供了一个前所未有的机会,去研究长期太空旅行究竟如何影响人体和基因。

而事实证明,太空环境确实改变了我们。Scott 回到地球后,研究团队发现他的 DNA 发生了一些变化。

染色体末端的 DNA 重复序列被称为端粒(telomeres),除了用来保持染色体的完整性,也与控制细胞分裂周期相关,一般来说端粒都会随着年龄增长而逐渐缩短,但 Scott 的端粒却在太空环境中明显变长。

NASA 在 2017 年时发现 Scott 这个变化,团队并在经过多种分析和基因组测试实验后,证实了这个令人意想不到的转变,而这项变化目前看来似乎并不是短暂的。BGR 报导指出,尽管回到地球不久后,Scott 的多数端粒便都恢复正常长度,但并不是全部。

研究人员指出,与他双胞胎兄弟 Mark 相比,Scott 的基因中有近 7% 显示出长久的变化,这些变化在他回到地球后的两年内仍一直维持不变,这消息连 Scott 本身都感到非常惊讶。“有一天我在报纸上读到关于我 DNA 有 7% 已经永久改变的新闻,然后我心中所想的是‘哇,那真的太奇怪了’。”

这项“双胞胎研究”只是长程载人飞行任务相关研究的初步内容,NASA 目前确实对火星任务有一些大概的计划,但考量到火星任务执行的时间长达 3 年,这将是人类离开地球最长的时间,长途太空旅程对人体可能产生的影响将不容忽视。