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一块“阿司匹林”能把卫星撞残?

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摘要:国际空间站经常改变轨道高度来躲避太空垃圾,目前地球轨道上的太空垃圾越来越多,严重影响航天器的安全。那么,这些太空垃圾可以被清除掉吗?
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国际空间站经常改变轨道高度来躲避太空垃圾,目前地球轨道上的太空垃圾越来越多,严重影响航天器的安全。那么,这些太空垃圾可以被清除掉吗?

国际空间站20天内“挪窝”两次,只为降低轨道高度躲避太空垃圾;一块微小的油漆斑点,在太空高速飞行中撞击卫星,可能引爆一场航天大国间的外交甚至军事冲突……

为应对太空垃圾带来的重重问题,日本宇宙航空研究开发机构计划今年秋天起开展相关清除实验。其核心方案是,利用磁场中有电流经过会使物体产生运动的原理,通过一条700米长的电线,给高速飞行的太空垃圾通电,使其减速后坠落于大气层燃烧殆尽。

太空本是广袤无垠的空间,却由于人类活动而日益拥挤。规避空间碎片几乎成了各种航天器、卫星和国际空间站的“规定动作”。这些太空垃圾是如何产生的?其严重性是否被扩大了?相关清理技术真的有效吗?

1965年,美国宇航员爱德华遗失的手套,以时速近2.8万千米的速度在太空飞行。好在,这只杀伤力大的手套,最终在大气层被烧毁。

2007年,国际空间站宇航员安德森在太空行走期间,将一个635千克重的有毒氨水罐抛入太空。16个月后,这个电冰箱大小的太空垃圾坠入澳大利亚和新西兰之间的茫茫大海,没有击中过往船只。

但在人类航天史上,太空垃圾造成的事故也并不少。1983年,“挑战者号”航天飞机与一块直径0.2毫米的涂料碎片相撞,导致舷窗被损,只得提前返回地球。1986年,“阿丽亚娜号”火箭进入轨道后不久便发生爆炸,形成了564块10厘米大小的残骸和2300块小碎片。这些密集的“弹丸”,后来直接造成两颗日本卫星失灵。

太空垃圾,又可称为轨道碎片,特指宇宙空间中除正在工作着的航天器以外的人造物体。它的来源非常广泛,如“退休”的卫星;报废的火箭助推器;宇航员作业时留下的航天服、工具铲、老虎钳、相机、牙刷;航天器漏出的固体、液体,以及航天器碰撞过程中产生的碎片,等等。

目前,地球轨道中飘浮着难以计数的太空垃圾,其中至少有2万块大尺寸碎片可在地面进行追踪。最大碎片相当于一辆公共汽车,可观测到的最小碎片与垒球相当。科学家指出,一块阿司匹林药片大小的碎片就能把人造卫星撞成残废,大于10厘米一个棒球大小的垃圾则可能直接撞碎航天器。

中国国家航天局秘书长田玉龙介绍,太空中毫米级以上的空间碎片数以亿计,总数量达几千吨。同时,世界各国发射了6500多艘航天器,废弃卫星有5000多颗,它们随时有可能坠入地球。更严重的是,环绕地球轨道的碎片数量,以每年2%~5%的速度递增。按照这个速度计算,如果不加以清理,那么近地轨道在300年后就可能被垃圾填满。